W.吉尔伯特博士 1980年获化学奖

 

  “如果你是学物理的,那么,很可能因为改行研究生物学而获诺贝尔奖。”

  我第一次见到吉尔伯特博士是在美国国家卫生研究院安芬森研究室。当时我正好在那里留学。当他给我介绍了DNA碱基排列顺序的快速测定法后,我便产生了一定要掌握这个方法的强烈愿望。于是,我想尽一切办法到哈佛大学吉尔伯特研究室,短期留学两个月。

  当年,学物理出身的吉尔伯特筹集了资金,集中了一批优秀的研究人员,在从事研究的同时,他还负责经营一个生产基因产品的公司。在我留学期间,常常可以看到他或以教授身份,或作为基因产品公司的会长,用电话与国内外谈研究,谈买卖,可谓日理万机。要找他谈话,只有利用午饭时间。所以,研究人员都要提前买好三明治,和他边谈边吃。至于其他研究经费等科研以外的事情,只能和他的上了年纪的类似管家的助手去谈了。

  据他讲,获诺贝尔奖的最佳途径是理论物理学。他虽然在这个领域努力拼搏过,但是感到该领域中比自己头脑聪明的人太多了,已经有不少人投入到诺贝尔奖级的课题中。他原想转攻实验物理学,可实验物理离不开钱和人,而且必须成为项月负责人,太年轻是得不到诺贝尔奖的。

  出于以上种种原因,他又把目光瞄向化学领域。该领域的聪明人也很多,但不像理论物理界令人感到有那么多的竞争对手。遗憾的是,他没有发现有价值的能获诺贝尔奖的研究课题。

  转了一圈,他最终“落户”在生物学界。这个领域的实干家和爱好者都很多,相对而言,头脑特别聪明的人比较少。最重要的是,该领域诺贝尔奖级的研究课题特别多,其中外行人也能看出来的最大课题是如何发现快速确定DNA碱基排列顺序的测定法。他自己对DNA的生化特性不甚了懈,所以去请教有关专家。专家认为,由于没有与DNA碱基种类相应的分解酶,所以无法测定DNA的碱基排列顺序。吉尔伯特没有灰心,他听说可以利用化学去分析DNA的碱基结构,就指示刚刚修完博士课程的马克西姆博士从事这项实验,以证实他的猜测。剩下的就是等候诺贝尔基金会的电话通知了。

  他等到了。1980年,他和桑格博士一起被授予诺贝尔化学奖。

  他为什么能开发出快速测定DNA的碱基排列顺序的方法并且获诺贝尔奖呢?

  实际上有许多物理学家改行搞生物学。或者像桑格、霍拉纳那样,本身是学化学的,然后又把在化学领域磨练出来的技能应用于生物学,从而获诺贝尔奖。相反,如果你在生物学上从事过很不错的课题研究,完全可以转攻物理或化学。因为在物理领域可以学习到如何提出假说,在化学领域可以学到解决问题必不可少的技能,而生物学家最知道什么是值得研究的课题。

  吉尔伯特呢?他从物理经化学到生物,终于找到了用化学可以解决的大课题,时机恰到好处,岂有不获诺贝尔奖的!

  从物理转到化学,再转到生物学,踏遍科技各领域,终于寻觅到最佳课题,获诺贝尔奖。

  瓦尔特·吉尔伯特(Walter Gibert) 1932年生于美国。哈佛大学毕业,在剑桥大学获得博士学位。归国后,曾任哈佛大学物理学助教等职务,后转攻生物学。由于发明了可以迅速确定DNA碱基排列顺序的方法,1980年获诺贝尔化学奖。