R.W.霍利博士 1968年获生理学医学奖

  “如果你善于理财,又有坚强的意志,那么,你有可能获诺贝尔奖。” 

  我读硕士生时的课题是“tRNA(转移核糖核酸)的结构和机能”,也是在那时,我才第一次听说了tRNA研究领域举足轻重的人物——霍利博士的大名。

  以后在普林斯顿大学留学,我又访问了他的研究室。给我印象最深的是,他在研究中所使用的材料、设备几乎都是现成的,并非自己的发明或创造。比如他使用别人发明的逆流分布装置,再加上略有不同的分布系数,花费了10年时间,最终获取了纯度较高的、具有转移丙氨酸功能的tRNA。另外,他之所以提出了著名的平面结构三叶草模型,是因为采用了一种RNA(核糖核酸)分解酶来测定RNA的碱基排列。而这种酶却是指导我写毕业论文的教授发现的。也许是自己当时还年轻吧,我总觉得他是一位个子不高的小老头。现在回想起来,他当时不过44岁,正值盛年。

  提纯tRNA的场所与其称为实验室,不如称为工厂更合适。巨大的逆流分布装置不断运转着,这是他花费了大量人力、物力一手建起来的。总之,他用现有的装置提纯了tRNA,又用现有的方法测定了RNA的碱基排列。

  测定出胰岛素氨基酸排列的桑格博士,其测定方法除了可以快速测定出胰岛素氨基酸的排列外,还可以快速测定其他蛋白质的氨基酸排列,因此大大方便了广大科研人员的研究工作,从这个角度讲,他的成就影响较大。

  而霍利博士是通过花费大量的钱财和充裕的时间来研究出RNA的碱基排列的。用这种“奢侈方式”获取tRNA来从事测定,一般科研人员只能望而却步。因此,相比之下霍利的成就影响较小。至今,人们仍在采用桑格博士开发的测定法。

  不过,霍利的重大功绩在于提出了平面结构的三叶草模型。他推断,模型中既有氨基酸附着的部分,也有信使RNA的密码与氢结合而成的反密码子(碱基三联体)部分。这种反密码子一端的碱基很特殊,密码部分的第三字符未必是同一类型。也就是说,密码有退化。这些推断都是生物学上的重要揭示,霍利博士就是由于这些成就获1968年诺贝尔奖的。

 

  他为什么能够提出tRNA的结构并且获诺贝尔奖呢?

  许多苦干型研究人员在研究过程中,往往被采用新方法参与研究的后来者超过。霍利博士就是因桑格博士开发了快速RNA碱基排列测定法,而在RNA的结构研究方面被桑格博士超过的。

  居里夫妇及其女儿夫妇的例子就很明显。用苦干的方法不是不可以从事诺贝尔奖级的研究,但必须比其他人更早一步。

  霍利博士的情况也是如此。当别人用已有的方法从理论上说明,但行动上还未能证明,并正在等待新的证明出现时,他提前一步开始了提纯tRNA的工作。当然,他的成就与同时获奖的尼伦伯格和霍拉纳的成就相比,其影响就小得多。

  用已有方法提纯tRNA,揭示其结构,最终获诺贝尔奖。

  罗伯特·威廉姆·霍利(Robert William Holley) 1922年生于美国。伊利诺斯大学化学系毕业。取得博士学位后,在康奈尔大学从事教学和研究。20世纪50年代中期开始研究丙氨酸的tRNA,1964年明确其结构。1968年获诺贝尔生理学医学奖。