△第一代——电子管时代 

第一代电子计算机虽然在当今人们看来相当笨拙,体积大,造价高,操作困难,但正是它开辟了计算机发展之路,使人类社会生活发生了轰轰烈烈的变化。第一代电子计算机指从1946年到1957年间的电子计算机。这时的计算机的基本线路是采用电子管结构,程序从人工手编的机器指令程序,过渡到符号语言,第一代电子计算机是计算工具革命性发展的开始,它所采用的二进位制与程序存贮等基本技术思想,奠定了现代电子计算机技术基础。

1945年,取名为ENIAC的第一台电子计算机制成。但它体积庞大,并且属于程序外插型,使用起来并不方便。计算机运算几分钟或几小时,需要用几小时到几天来编插程序。当ENIAC的研制接近成功时,曾任职伯丁试炮场顾问的冯·诺依曼知道了这一消息。他在仔细研究过ENIAC的优缺点后,在别人的协助下,于1946年给出了一个新机EDVAC的设计方案,这个方案中的计算机包括计算器、控制器、存储器、输入输出装置,为提高运算速度首次在电子计算中采用了二进制,并实现了程序内存。它使全部运算真正成为自动过程。到目前为止,它是一切电子计算机设计的基础。英国剑桥大学于1949年最先制成了世界第一台用电子延迟存贮的程序内存电子计算机EDSAC。冯·诺依曼的EDVAC几经周折;在1952年终于制成。另外,由于美籍华人王安在1950年提出了用磁芯存贮数据的思想,麻省理工学院的福雷斯特发明了磁芯存贮器,这种存贮器在50-70年代一直被用作几乎所有电子计算机的主存贮器。

尽管冯·诺依曼最先提出在电子计算机设计中采用二进制和实现程序内存,但英国人却最先制造出了程序内存的电子计算机,这大概不是偶然的。根据冯·诺依曼本人和他的一位助手的说法,程序内存的思想和电子计算机的许多重要概念都属于英国数学家图林。早在1936年,图林便发表了《关于理想计算机》一文,图林在不考虑硬件的情况下,严格地描述了计算机的逻辑构成。从数学上证明:程序内存的计算机能完成它所能够进行的任何数字和逻辑运算。图林还深刻地指出,有一类问题(如停机)是计算机所不能解决的,机器的能力是有限的。正因为如此,人们一般将现代已有的电子计算机称为“图林机”。图林在第二次世界大战中曾参与了英国军队破译德国密码的工作,可能对英国的EDSAC机的研制有过贡献(但由于英国人目前仍然在密码破译机方面保密,人们无法知道这方面的情况细节)。1951年,冯·诺依曼担任了IBM公司的顾问,使该公司的领导人认识到了发展程序内存和采用二进制的电子计算机的重大意义。