△贝克勒耳射线——一铀

19世纪90年代,天然放射性的发现把人类对微观世界的认识,又向前推进了一大步。X射线的发现,引起了更多的科学家投入到这项新发现的研究,人们看到阴极射线轰击玻璃产生X射线的同时玻璃壁发绿色荧光,伦琴曾提醒人们要注意两者的联系。著名科学家彭加勒对这个现象提出了一种想法:X射线可能与真空管玻璃上的荧光有直接联系。这个说法引起法国物理学家贝克勒耳的注意,开始着手研究这一课题。贝克勒耳在巴黎自然历史博物馆工作。那里收藏着一种荧光物质硫酸双氧铀钾,他选用这种物质做阳光曝晒实验。不凑巧的是,赶上了连续的阴天,实验只好推迟。他顺手将硫酸双氧铀钾放在包好的照像底片上,收进抽屉里。几天后,当贝克勒耳准备重做日晒曝光实验,而检查底片时,结果惊讶地发现底片已经深度感光,感光最强的部位是硫酸双氧铀钾放置的地方。由于硫碎双氧铀钾没有日晒,故感光与荧光无关。他断定,细盐能放出一种新的、人们还不知道的射线,新射线是自发地,从硫酸双氧铀钾中射出的。经反复实验,证明铀盐自发产生这种新射线,发荧光或不发荧光时都可以。再用纯铀粉实验,结果仍然一样。新射线不随时间而减弱,穿透力很强,称为贝克勒耳射线。贝克勒耳还宣称,发射穿透射线的能力,是铀的一种特殊性质。

铀是人们发现的第一种放射性物质。由于放射性物质的发现,从根本上动摇了经典物理学的“原子学说”。正如当代著名物理学家劳厄指出:“几乎没有任何东西像放射性那样对原子概念的变化有那么大的贡献。”贝克勒耳是是幸运的,因为他遇上了一个所有科学工作者都希望自己遇上的发明“机遇”,从而发现了天然放射性。但是,我们切不可把他的科学发现归之于侥幸的偶然。他依靠的是可贵的事业上的进取精神和细心观察、善于捕捉新事物的良好素质。