△“东方1号”与加加林 

在随后的几年里,美、苏两国一方面发射不同轨道和高度的人造地球卫星,探索高层大气的结构,空间磁场的分布和变化,拍摄地球表面及低空云层的图片,利用卫星进行远距离通信和军事侦察,大大地促进了空间科学及其它学科的发展。另一方面试图将宇航员送入高空,探索人类飞向其它星球的可能性。

航天器的返回是一项重要的空间技术。对于提高各类航天器的使用价值和发展载人飞船有着重大的意义。1960年8月11日,美国在经历12次失败后,第一次回收到从卫星上弹射出来的回收舱,这是航天活动中的一项重要进展。

回收技术的发展,为载人飞船创造了条件。载人飞船要求有极高的精度和可靠性。由于飞船的重量要增到数以吨计,对运载能力也提出了新的要求。载人飞行还需要训练有素的飞行员,他们具备超群的体魄,智力和技能。1961年4月21日,苏联成功地发射了第一颗载人卫星,把加加林送入地球轨道,运行108分钟后安全返回。加加林是人类第一个成功上天的宇航员,这是空间技术发展的又一个里程碑。

地球以外的宇宙空间,一直是人类各种幻想的源泉。人类开始以气球、气艇和飞机飞行时,就想到太空中去探索,到星海中去敖游。1961年4月21日上午9时7分,苏联宇航员加加林少校乘坐“东方1号”飞上了太空,在327公里的高空上,加加林逐步适应了失重的环境,顺利完成了预定的各种实验。上午10时55分,飞船从北非上空返回大气层,机械舱自动脱落,只剩生活舱在大气层中下降,离地面7700米时,加加林与座椅一起被弹出,随降落伞徐徐下落,安全飘落到地面。这次太空飞行持续了108分钟,绕地球一周,成功地实现了人类历史上第一次太空飞行。同时这一创举,轰动了全世界,证明了人类可以征服太空,加加林也成为了划时代的英雄。