△发明电灯 

1809年时,英国人用二千只电池,利用两个不相接触的炭极,保持一定距离而产生电弧,即高电压下的放电,发明了电弧灯。但是这种灯光线很强,灯的寿命也不长,因而不适合于一般家庭的使用。改进照明技术已成为当时社会的迫切要求,生产发展也提供了改进照明技术的必要条件。爱迪生正是在这种形势下开始了发明电灯的试验。1877年爱迪生和其他一些人共同努力进行着这种试验。他们常常接连地工作24小时或36小时,实在太累了,也只是图书当枕头,在试验台上磕睡几小时。爱迪生在选择了硼、钉、铬等各种金属作灯丝试验后,又选择了碳精丝作灯丝。他把碳精丝插在电池的两极间,虽然这个碳丝发亮了,可是随着白亮之后,碳丝也就和空气中的氧气起了氧化作用而断裂了。爱迪生又选用了铱、白金等很难熔化的合金来作灯丝,但是因为电流太强,灯丝还是很快就烧断了。为了寻找一种合宜的灯丝、爱迪生前后实验了一千六百多种材料。无数次的试验,使爱迪生总结出:一是避免灯丝很快地氧化,一是选用合适的材料作灯丝。到了1879年8月,爱迪生设计的抽气机已能将灯泡内压力抽到大气压力的十万分之一,一个月以后又进步到将灯泡内的压力抽到大气压力的百万分之一,使玻璃泡里达到这么高的真空程度并长期保持住,这在当时已经是很不容易的了。爱迪生又在灯丝上继续试验,他用普通的棉线弯成钗形,放在密封的容器里烧,加以碳化。当碳化了的棉丝慢慢冷却以后,他们很小心地从密封容器里取出来,拿到玻璃匠的屋子里装进灯泡。这段路虽不久,但必须十分小心。第一根细碳丝在拿到玻璃匠的门前时就折断了。经过数次失败后,第三天晚上,他们成功地把碳化棉丝装进了玻璃泡。当他们接通电流以后,这盏灯亮了。这一天是1879年10月21日。这是有史以来第一根有效的电灯丝,它燃烧了40个小时后熄灭了。在这一段时间里,爱迪生和他的助手一直守护在灯旁,专心细致地观察着。

以后,爱迪生又试验成功用竹丝碳化后作为灯丝。为了弄清楚哪一种植物纤维最好,爱迪生搜集了全世界各地的六千多种植物来试验。爱迪生第一次在市场上出售,供居民使用的,是一种竹丝灯。当时通用的照明工具是煤气灯,所以,爱迪生推广电灯,必定要遭到煤气公司老板的抵制。他们千方百计地抵毁这一项新发明。后来,爱迪生改用纸条炭化后作灯丝,使灯的成本日益降低,适合家庭使用。电灯终于代替了煤气灯,而得到了普遍使用。

这里最让人惊奇的是,爱迪生在短短的几年里,从全世界找来并试验了近万种灯丝材料,即使一分钟睡眠都不要,也是不可思议的。多么高的效率!正因为高效率,使他常常失败,但是马上就爬起来继续前进了,甚至没有品尝失败的时间。如果一个人很长时间才能做完一件事,失败以后很久都不能爬起来,那么,他成功的机会非常少。