△道尔顿的《化学新体系》 

道尔顿的幼年是贫寒的。但道尔顿的勤奋与百折不挠的精神使他最终踏入了科学的殿堂。道尔顿小时候在教举办的学校里接受初等教育,但因家境窘迫而中途辍学。当时他们村子里有一位叫鲁滨逊的亲戚,是农村少见的自然科学爱好者,经常独自进行气象观测等科学研究。鲁滨逊很爱惜少年道尔顿的才华,自愿担任小道尔顿的数学、物理老师。道尔顿12岁那年,鲁滨逊在自己家里为村里的儿童开办了一所小学堂,他自己出任老师。学校似乎办得不很顺利,两年后停办了。道尔顿15岁时,又在附近的肯达尔镇上为贵格会教徒举办的寄宿学校担任了助理教师。这所学校的负责人是他的堂兄,他哥哥约翰逊早已是这所学校的助理教师。几年后那位堂兄隐退,道尔顿便成了学校的经营者。道尔顿在讲授数学、物理学、天文学、法语、会计、测量等课程之余,还自学了数学和物理学。道尔顿听从鲁滨逊的劝告,从21岁起就开始作气象观测。直到他临终前一天,整整坚持了57年,共观测了20万次以上,并发表了许多著作、论文,包括1793年发表的《关于气象学的观测和试验》。

1793年,道尔顿离开肯达尔,到曼彻斯特学院担任数学与物理教师职务。这所学校是为非国教徒子弟就学而设立的,非国教徒子弟因受宣誓条例的限制而不能入剑桥、牛津等大学。当时,道尔顿对化学虽不很熟悉,但还是担任了化学课的教师,所用的教科书是当时普遍使用的拉瓦锡的《化学教程》与夏普塔的《化学入门》。传说道尔顿是在30岁左右听了化学家格奈特的一次讲课后,才对化学发生兴趣。可见作为化学家他是晚学后进的。从1799年辞职后,终日都在工作室里勤奋地进行实验研究和学习,相继发表了多种论文。

1803年9月他感到有关原子分子学说是化学的关键问题,从此以后便把全部力量集中到这一问题的研究。叙述原子分子学说的主要著作《化学新体系》第一卷第一部于1808年问世。1810年出版了第二部。第二卷是在1827年发表的。道尔顿的著作还有《关于气象学的观测与试验》。

当道尔顿作为近代原子学说的创始人,已闻名于世的时候,皇家学会仍未选他为会员。倒是法国科学院在1816年选他为外国通讯员,给予他学术上的荣誉。过了6年他才成为英国皇家学会的会员。这时道尔顿已经56岁了。1829年,由于戴维去世,法国科学院外国学会出现了缺额,由道尔顿补缺。这个外国学会会员共有8个名额,具备世界水平的科学家才能被选入。晚年他常说:“如果说我比其他人获得了较大成功的话,那主要是——不!完全是靠不断勤奋地学习钻研而来的。有的人能够远远地超越其他人,与其说他是天才,不如说是由于他能专心致志地坚持学习,不达目的不罢休的那种不屈不挠的精神所致。”