△原子学说的传播 

物质由不连续的微粒组成,这一概念由来已久。约在公元前460年,希腊哲学家德谟克利特就提出了这种思想。原子(atom)一词是从希腊语(atoms)来的,意思是不可分割的,亦即可分割的极限或终极粒子。当然,德谟克利特所说的原子和我们今天所说的原子有很大的区别。德谟克利特的学说遭到柏拉图和亚里士多德的反对,一直不为人们所承认。直到公元1650年意大利物理学家伽桑狄重新提出原子学说,并得到牛顿的大力支持。1800年以前,物质的微粒性观念大体上建立在推测与直觉的基础之上,是在一种朴素唯物主义哲学思想指导下的产物。显然,诸如混和蒸发、溶解沉淀等现象可以很容易用这种粗糙的原子图象来“解释”。这一原子观念稍加发挥,还能概括物质的许多性质。如固体原子只要具有广泛性,它们就可能彼此连接,形成坚硬的固体;液体原子只要是平滑的,就可相互流过;而某些化学品有味道,则是由于它们原子的尖棱刺了舌头。尽管有些观念异常精确,但它纯属臆测,毫无实验根据,因此只能算是一种朴素的学说。既然它是由猜想构成的,也能被进一步的猜想推翻,这种情况持续了近二千年。

伽桑狄力图用原子的大小和形状来说明物质的各种性质。热是微小而圆形的原子引起的;冷是带有锋利棱角的角锥形原子引起的,所以寒冷使人产生刺疼的感觉。固体是靠原子彼此交错的钩子连结起来的。牛顿的微粒说具有很大的影响。大家知道,牛顿把光解释为粒子流。拉瓦锡也信仰热质说,即把光和热都看成是不可称重的弹性流体。这种机械的原子论对化学家没有产生多大影响,因为化学家所面对的是物质的质变,化学家只能接受适用于化学反应的那一部分思想。那时的原子论促使人们总想用纯机械论的方式来解释宇宙。但是化学家们面临着数量巨大,与日俱增,庞杂混乱,各具特征的化合物和化学反应,要描绘出一幅像时钟一样准确的宇宙图象,就不可能称心如意。尽管18世纪的一些化学家如拉瓦锡以他的清楚的逻辑头脑建立了严格的定量关系的物质不灭定律,但他始终未在原子论上越雷池一步。