△对燃烧的误解 

原始人类已经开始使用火了,但人们对火一直保持着一种类似于野兽畏惧火的原始的神秘感。17世纪,随着工场生产的发展,出现了关于燃烧现象的问题。自古以来,人们把金属焙烧过程称做锻烧,并认为,金属在空气中焙烧时,金属消失,变成了土或石灰。从燃烧是物质分解的一般概念出发,人们把锻烧解释为金属分解成石灰及若干挥发物的过程。他们忽视了空气的作用,这是一个致命的错误。1630年,化学家兼医生J·雷伊根据自己的实验,对金属锻烧过程作出比其同时代人更为合理的解释。他在解释这种现象的书中写道:“金属锻烧时重量增加是由于空气的缘故,空气在容器中浓聚、变重,由于炉火的强烈持续加热,空气变得似乎有了粘性,空气这时与金属相作用,粘到它的极小微粒上,这正如你把砂子抛入水中,水砂子的重量增加了一样。”尽管用现在的理论来看,雷伊的解释很荒谬,但在科学发展史上却有重要的意义,过了150年后人们终于承认了他。

1665年英国物理学家胡克在《显微术》一书中研究了空气在燃烧中的作用。他得出结论说,在空气中会有特殊的物质,这种物质在高温下溶解可燃物,这时产生了火,它是微粒高速运动的结果。只要正在燃烧的物体被这种溶剂饱和,密闭空间里的燃烧马上就会息灭。类似的观点在英国化学家梅猷的著作中得到了发展。梅猷写道“我认为,硝石中的空气精是动植物生活和呼吸的主要源泉。”牛津的化学家已接近于得到燃烧理论的科学解释。然而由于实验数据不足,这种理论没有得到进一步发展。历史眨了眨眼,过了一百多年人们仍相信燃烧是物质分解这一传统观念。