△第一次技术革命的影响 

自瓦特蒸汽机的发明为第一次工业革命注入了强劲的推动力,从18世纪80年代末到19世纪初的30多年时间内,英国的纺织业、采矿业、冶金业、机器制造业得到了空前的发展。纺织业是英国工业革命的先行工业。在未采用蒸汽机前的毛织品业,1788年的年产量为75000匹,而在采用蒸汽机后,到1817年,年产量则增加到490000匹,在未采用蒸汽机之前17761780年间,英国平均每年的纺织品出口总额为670万英镑,而蒸汽机被采用后的17971800年间,每年的纺织品出口总额猛增到4143万英镑。同样,采矿业也得到了极大发展。以产煤业为例,刚引入瓦特蒸汽机不久的1790年,产煤量为760万吨,而到1795年,则增加到10000万吨。冶金业同样也获得迅速发展。在采用蒸汽

机之前的1788年,生铁年产量为61300吨,而在采用蒸汽机之后,1796年的年产量即增加到125000吨。在以上各部门蓬勃发展的影响下,机器制造业也得到相应的发展。以蒸汽机制造业为例,1810年英国的蒸汽机的年产量已达5000台,而到1825年,蒸汽机的年产量已达15000台。

由于工业革命的深入发展,英国的工业结构,市场结构和人口分布也发生了极大的变化。由于第一次工业革命在19世纪初的英国所出现的新的发展形势,社会产品极大丰富,商品交换日益频繁,特别是纺织品、矿产品、原材料和大机器的运输以及频繁的人员往来,都使交通运输成为一个极其突出的社会问题。传统的马车远远不能适应陆路运输的需要,海上的帆船同样已经远远不能适应航运的需要。工业革命发展的新形势以及由此产生的新需要——海上运输与陆上的运输革命。蒸汽机发明的最重大的意义在于把人类从繁重的体力劳动中解放出来,同时极大地提高了人类的力量,“劳动人民”不再以“劳力”为特征。

蒸汽机的本质是把热能转化机械能,使人类拥有了强大的自动机械力量。人类利用牛马等动物的力量是一次重大飞跃,而利用热能转化的机械力量则是第二次重大飞跃。而这些热能就是贮存起来的太阳能,比起水能和风能来,这些热能以煤、油、柴等形式贮存起来,并可以携带,从而保证了人类在任何时间和地点都可以使用。燃烧的热能包括氧气的参与,这样以来,氧气这种无处不在的丰富资源就轻而易举地再一次为人类贡献了巨大的力量。所谓的第一次指是氧气供人类呼吸,身体的氧化反应为人类提供了生命活动所需的全部能量。当我们探索另一个星球上是否在生命的时候,首先关心就是氧气和水。

如果把热能转化为机械能,发明动力机,只看作是科技的发展或工业生产的需要是远远不够的。只有亲身从事过体力劳动的人,才能从浑身的汗水、僵直颤抖的肌肉和紧咬的牙关中萌生出解脱体力劳动的强烈欲望。古代许多神话故事中的大力神都反映了人类渴望超越肉体的力量。工匠出身的瓦特则是这种愿望的典型代表,从其二十多年的奋斗史中可以看出,瓦特并不是聪明过人,或极富创造力,但其意志却是超凡绝伦的。以瓦特为代表的所有为蒸汽机发明做出贡献的科学家、发明家、商人和工匠,他们第一次给人类带来了巨大的解放。这样的解放在人类历史上是独一无二的,是举世无双的。从此,人类以少量的劳动时间和强度,获得了大量的食物、生活用品和高效的交通工具。