△蒸汽机推进新工业革命 

瓦特以后,又有不少人相继对瓦特蒸汽机局部技术进行一些革新,但这些大都是一些细节上的改良。作为工业革命和万能动力机的那种蒸汽机的主要技术基础,已由瓦特奠定起来了。瓦特蒸汽机的革新成功,为英国当时正急切需要动力的第一次工业革命提供了适用广泛的强大的动力机。自此之后,第一次工业革命即如暴风骤雨,以更加迅猛的声势向前发展。在纺织业中,诺定郡于1785年建立了英国的第一座汽纺织厂。由于采用瓦特蒸汽机作为原动机,使纺织厂打破了必须建在河谷地区的地理条件限制,使纺织业的发展,进入了一个新时期。在采矿业中,早在1783年,当瓦特的双向蒸汽机刚问世时,英国著名的康沃尔采矿中心的所有的纽可门蒸汽机几乎全部为瓦特蒸汽机所取代。随后,在其他金属矿区以及煤矿,原有的纽可门蒸汽机也相继被瓦特蒸汽机所取代。

在冶金业中,从1790年开始,许多炼铁厂相继采用蒸汽机来开动更大的鼓风机,为更大的高炉提供更大的风力。在此之前,炼铁工人达比已在1780年发明焦炭炼铁法。新的燃料加上新的动力,使高炉越来越大,产量越来越高。1788年,英国的生铁产量为61300吨,而在各炼铁厂相继采用蒸汽机后,到了1796年,英国的生铁产量即猛增到12500吨。据史料记载,当时仅瓦特与博尔顿合办的一家蒸汽机制造厂,在1775年到1800年造出的173台蒸汽机,其中有93台用在纺织业中,52台用在采矿业中,28台用在冶金业中,可见纺织业、采矿业和冶金业是当时的工业革命主要行业。由于社会生产对瓦特蒸汽机的需求量越来越大,这也使以蒸汽机的制造业为主体的机器制造也随之发展起来。自此之后,车床、刨床、钻床、磨床等各种机床制造工业以及纺织、采矿、冶金、运输等各种工作机的制造业也相应地发展起来。以农业机械为例,在18世纪末和19世纪初,英国的许多大农场就相继出现了播种机、收割机、打谷机、割草机等多种农业机械。尽管这些最初的农业机械都还是以人力或畜力为动力的,但它们都是瓦特蒸汽机在推动第一次工业革命的深入发展中结出的技术的果实。这说明,第一次工业革命的风暴不但在工业领域迅猛发展,而且迅速地波及到工业以外的其他领域。

从纽可门蒸汽机到瓦特蒸汽机的变革史,是近代科学技术史上极其光辉的一页。法国物理学家巴本在实验室发明最初的蒸汽泵的1680年开始,历经赛维利、纽可门等人的相继奋斗,直到瓦特,前后经过一百余年的艰苦奋斗,才最终实现了把实验科学的成果转变为技术科学的成果,并最终直接的变为社会生产力。这并不像人们通常所说的那样,蒸汽机是瓦特这样一个技工的个人的发明。我们只能说由于瓦特站在巨人的肩膀上,他才能取得比他同时代人更大的成就。蒸汽机事实上是一项真正的“国际性的发明”。它凝结着英、法、意、德各国技术师和学者等几代人的努力所付出的共同心血。从纽可门蒸汽机到瓦特蒸汽机的变革史,提供了基础科学与技术科学在相互渗透和相互作用中发展的光辉典范。巴本的蒸汽泵最初只是一种实验室产物,如果不是纽可门等人以工匠的技术加以发展,它仍然只是一种实验仪器。反之,纽可门等人要是不吸取巴本等人的实验科学成果,同样也不可能发明纽可门蒸汽机。同样,瓦特要是不吸取布莱克的热学理论,以及其他基础科学的理论成就,也不可能革新成功。