△薄如蝉翼的纱罗 

与陶瓷技术珠联璧合的纺织技术,从秦汉以来,也有了很大的发展。长沙马王堆出土的纺织品十分丰富,包括绢、纱、罗、绮、锦、刺绣品,印染品等共200多件。

从这些纺织品可以看出,当时的纺织水平已经相当高了。比如,要织出“薄如蝉翼”、“轻若烟雾”的纱罗,没有水平很高的缫丝技术是不可想象的。斜纹锦、起毛锦则是汉代丝织业的两大发现。当时的印花工艺已经比较先进,印染出的织物色彩鲜艳富丽。

隋唐时期,经过魏晋南北朝的长期分裂,中国又重新统一。安定的社会环境使农业和手工业很快恢复,有着悠久传统和雄厚基础的纺织业便迅速发展起来。隋唐五代时,继承了平纹、斜纹、重经、重纬、提花等秦汉以前已经出现的各种织法,并利用这些基本组织加以变化,生产出了绫、锦、纱、罗、绮等多种织物。同时,染色印花技术也有了发展,特别是印花技术,除了直接印花以外,还出现了绞缬、夹缬、蜡缬以及碱剂印花等较为复杂的工艺。唐代还使用套染法,经多次套印使丝物花纹具有丰富多彩的颜色。

纺织技术的繁荣和成熟的时期,是从宋元时代。从宋代起,一方面高档丝织品向着艳丽奢侈的方向发展,另一方面满足普通民众需要的棉、麻、葛丝品的织造也发展起来。这时的生产不但要讲究质量,还要讲究速度和成本,从而促进了纺织工艺的改进和设备的革新,大型水力纺车就是在这种需求下产生的。讲到这一时期纺织技术的发展,就不能不谈到黄道婆。

黄道婆生活在南宋末年,是松江乌泾镇一个贫寒之家的闺女,她十二、三岁起就给人当童养媳,白天干活,晚上纺纱织布,不得片刻休息。当时的纺车是脚踏的,非常笨重,对于一个小女孩来说,尤其繁重。而且她还经常受到公婆、丈夫的虐待。她无法忍受这种非人的生活,从海上逃到了海南岛南端的崖州。

到了崖州,使她大开眼界。岛上的黎族妇女几乎都会纺纱织布,她们织的彩色床单和围布尤为精美,远销内地,很受人们欢迎。当地的兄弟民族,也积累了一套棉花纺织加工技术,因为棉纤维比丝麻纤维短,他们制造了直径在30-40厘米的小竹轮纺车,以适应纺纱的需要。黄道婆看到黎族妇女的纺织技术比自己家乡要先进得多,就虚心求学,并融合黎、汉两族人民纺织技术的特点,逐渐成为一个出色的纺织能手。

度过了几十年充实而忙碌的光阴,黄道婆告别了黎族人民,带着先进的纺织工具和技术回到故乡,使当时的纺织业发生了一场重大的变革。她的改革主要有四个方面:轧籽、弹花、纺纱、织布。