△恩培多克勒和四元素说 

恩培多克勒(约公元前440年)是西西里岛的一个王子,但他不愿接受王位而向往简朴的生活。他流落异乡,到处游学,专心于科学和哲学。在自然、哲学、物理学和生物学等方面建树颇多。

恩培多克勒是毕达哥拉斯和巴门尼德的门徒,原子论者留基伯的同时代人,但他又回到了爱奥尼亚学派用感性元素作为世界本原的传说。他同时又吸取了唯物论的一些思想,提出了著名的四元素说。

恩培多克勒认为“水、气、火、土”是最基本的四元素。土、水、气实际代表了物质的固、液、气三态,而火则代表了颜色和温度等。他深信这些元素或本质自身是永恒不变的,只是它们的不同组合才形成了变动不停、丰富多样的世界。而使元素间结合起来的动力是“爱”,使它们相互分离的动力则是“恨”。他用恨和爱交互占优势来解释世界变化的原因,并在此基础上建立了一套循环论。

恩培多克勒第一个用实验证明了空气是实际存在的物质。他用手捂住管子的一端,然后把管子的另一端置于水中。在移开手让空气跑掉之前,因为空气的压力,水不能跑进管子里。他还认为光的速度是有限的,然而,这种可贵的思想犹如黑夜中的一声枪响,没有引起多少人的注意就冥然无声了。

他还提出了原始的、带有幻想性的“最适者生存”的动物进化论。他说,最初四方散布着各种生物,有的有头无颈,有的有背无肩,还有许多孤零零的肢体和器官。偶然的汇合使它们形成了千奇百怪的兽类:有无数只手的,有许多头的,有牛身人面的,有牛面人身的,有不男不女的阴阳人等等。最后只有那些碰巧搭配地比较合适的动物才能存活下来。